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Sep 9, 2021

Guía para principiantes: ¿Qué es blockchain?

Cualquier persona que tenga un mínimo interés en criptomonedas posiblemente ha escuchado nombrar la palabra “blockchain”. Y no hay dudas de que quienes sí conocen este término también saben que la tecnología blockchain está detrás del Bitcoin y muchas otras criptomonedas. Pero…¿Qué más sabes sobre blockchain? ¿Cómo funciona? ¿Qué usos tiene? ¿Qué depara el futuro para esta tecnología? Contestamos todas sus preguntas en este artículo.

¿Qué es la tecnología blockchain?

Podemos definir la tecnología blockchain como un sistema de registros descentralizados que almacenan transacciones. Esta información sobre transacciones se almacena en bloques, de ahí su nombre: blockchain o cadena de bloques en inglés. Estas computadoras en la red comparten esta información mediante criptografía.

Blockchain tiene varias funciones. Además de las criptomonedas, también se utiliza en distintas áreas como cuidado de la salud, contratos inteligentes (smart contracts), cadenas de suministro y electrónica. Primero, hablemos sobre cómo funciona una blockchain.

¿Cómo funciona una blockchain?

Toda la información en la blockchain se almacena en bloques. Estos bloques no tienen ninguna entidad central que los controle: son descentralizados. Varios elementos componen la tecnología detrás de una blockchain.

Autoridad descentralizada

La idea principal de una blockchain es su carácter descentralizado. Es esta idea la que originó el Bitcoin en 2009. Antes de esto, el 31 de octubre de 2008, se publicó el libro blanco del Bitcoin, titulado Bitcoin: un sistema de efectivo electrónico usuario-a-usuario, bajo el seudónimo Satoshi Nakamoto. En el libro blanco, se explica como Nakamoto concibió el funcionamiento de la tecnología blockchain y su visión de un sistema monetario lejos del alcance de los bancos: un sistema para las personas.

Nakamoto propuso una “versión puramente electrónica de efectivo que permitiría que los pagos en línea fueran enviados directamente de un ente a otro sin tener que pasar por medio de una institución financiera”. El 3 de enero de 2009, se creó el primer bloque en la blockchain de Bitcoin. Este fue el primer paso para revolucionar los sistemas financieros tradicionales, centralizados y enfocados en bancos, tal como los conocemos.

Nodos: ¿qué son?

Los nodos son computadoras que se conectan unas a otras mediante un registro público: una cadena de blockchain para compartir información. Cada nodo almacena una copia de la blockchain y verifica cada transacción que se realiza en ella. Para manipular información, cada nodo en la blockchain necesitaría cambiar sus registros de la información almacenada, por lo que la manipulación de la información es un evento poco común. Estos nodos tienen un papel fundamental en el proceso de minado de Bitcoin porque, sin ninguna entidad central, es el trabajo de ellos coincidir para confirmar la validez de una transacción en la red. Solo cuando ocurre esta verificación se puede agregar un bloque a la blockchain y los mineros pueden obtener su recompensa (en la blockchain de Bitcoin, actualmente es de 6.25 BTC después de la última división a la mitad de Bitcoin). La manera en que estos nodos alcanzan un consenso es mediante los mecanismos de consensos. Los más usados en las criptomonedas son Prueba de trabajo (Proof of work, PoW) y Prueba de participación (Proof of Stake, PoS). La más usada de estas dos es PoW, la cual es utilizada por Bitcoin y otras criptomonedas como Litecoin.

Mecanismos de consenso

PoW y PoS son los dos mecanismos de consenso principales en el mundo cripto, pero también existen otros.

PoW: este mecanismo hace que los mineros compitan uno contra otro para resolver un problema matemático complejo conocido como hash. Al hacer esto, un minero valida un nuevo bloque en la blockchain y recibe como recompensa un nuevo Bitcoin.

PoS: al contrario que con PoW, el minero “ganador” en PoS se elige al azar. Sin embargo, mientras mayor sea la participación que tenga un minero, mayor es la posibilidad de ser elegido. Esto se implementará en la mejora Ethereum 2.0.

Prueba de participación delegada: se diferencia de la PoS porque se eligen delegados para minar nuevos bloques y asegurar que las reglas de consenso se mantienen. Si no logran hacer su trabajo de manera apropiada, se puede votar para quitarlos, de la misma manera que con un político. Las criptomonedas como EOS utilizan este mecanismo de consenso.

Hashing criptográfico

El proceso de hashing criptográfico es fundamental para otorgar la seguridad necesaria en una blockchain. Requiere un cifrado de datos en un solo sentido que resulta en una cadena de texto única y es un proceso que no puede revertirse. En la blockchain de Bitcoin, el resultado del proceso de hashing es un texto de 64 caracteres llamado hash.

¿Se puede hackear la blockchain?

Como la cadena de texto es única y no puede revertirse para descifrar los datos originales, se considera a la blockchain muy segura contra ataques de hackers. En las blockchains de criptomonedas, los hackers pueden lanzar algo que se conoce como ataque del 51%, en el que intentan ganar más de la mitad de la tasa de hash (poder de computación) de una red de blockchain. Si tienen éxito al hacer esto, pueden bloquear o incluso revertir transacciones previamente confirmadas, lo que significa que pueden hacer un “gasto doble” (gastar una moneda dos veces).

Aunque la red de Bitcoin no sufrió un ataque de ese 51%, otras criptomonedas sí han caído. Un ejemplo sucedió en mayo de 2018, cuando la red de Bitcoin Gold fue víctima de un ataque del 51%, lo que causó la pérdida de $18 millones en esta moneda. Afortunadamente, estos eventos son muy extraños, debido a la vasta potencia de hash que se necesita para realizar un ataque así. Es decir, hackear una blockchain no es imposible, pero es muy poco probable.

¿Cómo se utiliza blockchain?

Todos sabemos que las criptomonedas usan blockchain, pero ¿qué otras cosas en el mundo se benefician con las maravillas de la tecnología de blockchain?

Criptomonedas

Cómo ya discutimos, la blockchain forma parte de los cimientos de lo que define un criptomoneda: un activo descentralizado libre de las ataduras de una entidad central. Bitcoin podrá ser la criptomoneda más popular, pero solo es la punta del iceberg. Hoy en día existen una multitud de monedas, desde monedas alternativas (altcoins), a monedas estables (stablecoins) hasta tokens de finanzas descentralizadas (Decentralized Finance, DeFi), gracias a la tecnología creada por Satoshi Nakamoto.

Cuidado de la salud

Los datos sensibles de pacientes han sido el objetivo de hackers en registros de salud electrónicos (electronic health record, EHR) y se utilizan para robar o falsificar identidades o para venderlos a terceros.

Con el uso de criptografía avanzada, la tecnología blockchain puede acabar con esto. Se pueden añadir los registros a una blockchain confiable y segura, que crecerá con el tiempo y cuando se agregan nuevos, se necesita consenso, lo que hace que sea muy difícil de hackear.

Health Wizz es una compañía que utiliza blockchain para darle a los pacientes el control total de su información médica. Como una plataforma móvil descentralizada, permite a los pacientes administrar su información de salud y venderla a terceros si así lo desean, a cambio de tokens.

También han ocurrido problemas con los EHR, debido a médicos que acceden a información de pacientes desde otra institución. Esto se debe a que en algunos países, distintos fabricantes a menudo brindan distintos software de EHR para distintas instituciones, por lo que no pueden interactuar entre ellas. Aunque un sistema único y abarcativo tendría beneficios para médicos y pacientes, esto reduciría la capacidad de las compañías de cobrar comisiones extorsivas.

Se han realizado algunos intentos de combinar los EHR en un solo sistema en varios países, pero esto ha demostrado ser un proceso condenado al fracaso. En el Reino Unido, se abandonó un intento de crear un sistema de datos de pacientes enlazado para todo el Servicio de salud nacional en 2011, lo que costó aproximadamente £10 mil millones.

La tecnología blockchain podría permitir un único sistema de EHR, propiedad de los pacientes, en el que la información se transfiera de manera segura a diferentes instituciones financieras y sea accesible tan pronto como se agrega a la red.

No obstante, debemos recordar que la tecnología blockchain no reemplazará a los EHR en sí mismos: tiene siete transacciones por segundo, comparado con un EHR que puede tener hasta 12,000. Pero sí podrá funcionar como una capa extra de seguridad para funciones adicionales y para demostrar que los registros están completos e intactos y para registrar consentimiento de pacientes cuando se trata de compartir información.

Contratos inteligentes

Un contrato inteligente funciona de la misma manera en que lo haría cualquier otro contrato pero a través de una blockchain, lo que elimina la necesidad de terceros como intermediarios. Solo cuando se cumplan condiciones prefijadas (que se hayan configurado en el código de la blockchain), ocurrirá una transacción en el contrato. Los contratos inteligentes se implementaron por primera vez en la blockchain de Ethereum en 2015. Actualmente, tienen muchos usos, entre ellos:

Seguros

Los contratos inteligentes pueden hacer que los reclamos de seguro se conviertan en un proceso más rápido y fiable porque pueden definir claramente cuando se cumple un criterio objetivo. Esto puede que no ocurra cuando es potestad de abogados definir si se cumplió cierta condición, ya que esto podría hacer que el proceso sea más subjetivo. A su vez, eso podría resultar en un proceso más caro y lento.

Cadenas de suministro

La gestión de cadenas de suministro puede simplificarse mediante el uso de contratos inteligentes. Igual que con los reclamos de seguro, pueden eliminar cualquier subjetividad y hacer que la verificación del cumplimiento de ciertos objetivos sea más fácil en la blockchain.

También, en el cuidado de la salud, los contratos inteligentes tienen la posibilidad de revolucionar el complicado mercado de provisión de medicamentos recetados en Estados Unidos al eliminar al intermediario, reduciendo significativamente los costos para los consumidores.

Bienes raíces

Los contratos inteligentes pueden hacer que el engorroso proceso de comprar y vender una casa sea mucho menos estresante. Al eliminar la necesidad de un intermediario como un agente inmobiliario, los compradores pueden gestionar las transacciones con un posible vendedor por sí mismos. Una vez que se cumplen las condiciones para vender una casa, la compra de la propiedad puede realizarse solo mediante el uso de un contrato inteligente.

Videojuegos

Las maravillas de la tecnología blockchain se han filtrado incluso en la industria de videojuegos. En 2017, se lanzó un juego llamado CryptoKitties. La idea principal detrás del juego es criar, comprar y vender gatos virtuales. Puede que no sea el favorito de todos, pero lo que hizo que este juego sea tan innovador es que funcionaba en la blockchain de Ethereum.Desde entonces, la tecnología blockchain se ha utilizado cada vez más en la industria de videojuegos, aunque todavía es un proceso en desarrollo. Los juegos de cartas coleccionables como Gods Unchained, han marcado el camino en la adopción de esta tecnología. En este juego, los jugadores intercambian cartas coleccionables en línea utilizando una cartera de Ethereum como MetaMask

Uso de blockchain en el futuro

La realidad es que apenas estamos comenzando a explotar el potencial de la tecnología blockchain. Veamos algunas maneras en las que la tecnología blockchain puede desarrollarse e impactar nuestras vidas en el futuro:

Mejorar la calidad de vida mundial

La tecnología blockchain puede ayudar a combatir la pobreza y la corrupción, y brindar inclusión financiera a aquellos que no están bancarizados. Además, la tecnología blockchain también tiene un enorme potencial de crecimiento para los pequeños negocios en países en desarrollo. La naturaleza descentralizada de las criptomonedas permitiría a muchos de ellos operar por primera vez a una escala realmente global.

Identidades en blockchain

Esto es algo que ya se ha comenzado a implementar, pero es probable que en el futuro, el cambio hacia las identidades en línea mediante la tecnología blockchain se refinará. Al almacenar información de bases de datos personales en un registro público y distribuido, el riesgo de fraude de identidad se reducirá ampliamente. Como ya mencionamos anteriormente, blockchain tiene un potencial enorme para cambiar la manera en que los registros sobre el cuidado de la salud se protegen, pero es probable que esto se extienda a los registros gubernamentales, registros laborales, registros fiscales e incluso registros electorales. En las elecciones presidenciales de Estados Unidos del 2020, surgieron denuncias de fraude electoral. Blockchain podría poner fin a tales problemas. El CEO de Binance, CZ, postuló en Twitter que usar un sistema electoral basado en blockchain eliminaría no solo cualquier sospecha de fraude, sino que también mejoraría la privacidad de los votantes: “Desarrollar algo nuevo, aprobarlo (obviamente lo más difícil), y conseguir más de 300 millones de usuarios (totalmente verificados) en 4 años. Cualquier desarrollador capaz lo haría “gratis”.”     — CZ Binance (@cz_binance) 5 de noviembre, 2020

Mayor transparencia

Como sabemos, la base de la tecnología blockchain es su carácter transparente y descentralizado. A medida que la tecnología se adopta más ampliamente, es posible que esto se refleje en la manera en que operan las compañías. Será cada vez más difícil ocultar información, lo que solo traerá buenas noticias para los consumidores.

Música

Indudablemente, internet ha cambiado la forma en que escuchamos música, y desde el punto de vista de los artistas, no fue necesariamente un avance. Desde que Napster irrumpió en la escena a finales de los 90, la piratería de música ha sido prevalente. Incluso con el surgimiento de servicios de streaming legítimos como Spotify, los ingresos de los artistas son migajas comparados con las épocas en los que los fanáticos compraban CD o, si nos remontamos más atrás, cintas. Pero, ¿podría la tecnología blockchain cambiar el equilibrio? El carácter transparente de una blockchain podría mostrar a todos qué regalías deben recibir los artistas. Los servicios de streaming no podrían engañarlos más. Además, la tecnología blockchain podría ayudar con cualquier problema de propiedad intelectual que tenga un artista, indicando sin ninguna duda quién posee los derechos de una canción.

Conclusión

De manera simple, blockchain es una revolución que apenas está empezando. Está cambiando las maneras tradicionales en que vivimos nuestras vidas y ya ha revolucionado la manera en la que pensamos sobre el dinero como activo digital, pero, en los próximos años, revolucionará la manera en que pensamos y actuamos en distintas áreas de nuestras vidas. No solo permite un nivel adicional de protección para la información gracias a su anonimidad, también ofrece una comodidad nunca antes vista para acceder a información. Las blockchains permiten el acceso libre a la información.